Scoring Sensation Russ Smiths meddelande till NBA tvivlare: jag för fan säkert tillhör

det är runt 11 pm i Kina när Russ Smith svarar i telefonen. Hans lag, Luoyang, från Kinas National Basketball League, hade ett spel tidigare på kvällen i Peking, och han återvände nyligen till sitt hotellrum.

han är trött och undrar om han ska gå med i några lagkamrater i en hookah lounge för att fira en av sina födelsedagar. Han vänjer sig fortfarande vid livet i Kina och har inte gått ut med dem än. Istället, han har tillbringat större delen av sin off tid i sitt rum växla mellan spelfilm, TV och filmer.

dessutom är han lite frustrerad över hur han spelade.

”de skickade som två eller tre killar på mig varje gång jag fick bollen”, säger Smith när han frågade hur han spelade. ”Jag sänkte definitivt mitt poänggenomsnitt. Jag lyckades klämma ut 46, fastän.”

han skämtar inte.in i tävlingen, hans sjätte i Kina, hade Smith i genomsnitt 61,0 poäng per spel (det numret har sedan sjunkit till 57,7 över 11 matcher, per Asia-Basket.com). Den tidigare Louisville-stjärnan tappade 62 i sin NBL-debut. Han följde upp det med en 42-punkts prestanda i vad som måste ha varit en ledig dag. Sedan 56, 64 och ett videospel-liknande 81 (inklusive 10-av-17 från centrum).

För Smith, den 6’0″, 26-åriga Brooklyn-infödda och tidigare andra omgången, har Kina blivit möjligheternas land. Shunned av NBA och sedan avvisad av en headstrong tränare i Turkiet bestämde Smith sig för att gå österut för att återupptäcka det tillvägagångssätt som en gång förvandlade honom till en av college basketballs mest fängslande spelare.

” Jag ville prova något annat. Jag fick en fantastisk möjlighet här, så jag försöker bara ta tillfället i akt,” han säger. ”Jag är helt inlåst här; det har varit dope.”

Smith har dock aldrig varit en för cliched ”humble athlete talk”, och så tillägger han: ”Jag tror inte att det finns 400 killar i den ligan bättre än jag. Du vill namnge som 150? Fin. Kanske är jag inte en rotations kille. Jag ska träna, visa upp till varje spel i kostym och heja på mina lagkamrater.

” men jag för jävla säkert hör hemma på en NBA-roster.”

NBA Photos/Getty Images

Smith, som ledde Louisville till ett nationellt mästerskap 2013 och var ett första lag All-American året därpå, utarbetades ursprungligen 47: e totalt 2014 av Philadelphia 76ers.

han tillbringade den säsongen och nästa shuttled fram och tillbaka mellan NBA (där han dök upp i 27 matcher för New Orleans Pelicans och Memphis Grizzlies) och dess Utvecklingsliga. Aldrig gett mycket av ett skott i NBA, han såg till den då namngivna D-League som en plats för bästa show han tillhörde.

Smith fick i genomsnitt 28 poäng och åtta assist under 22 matcher under säsongen 2015-16. Han gjorde ett fortfarande rekord 65 poäng i ett spel för Delaware 87ers Den Mars. Men NBA kom aldrig att ringa.

”jag kände att jag överträffade alla, men telefonen ringde inte som den skulle vara”, säger Smith. ”Jag tänkte att de glömde mig.”

så han bestämde sig för att ändra saker. Han accepterade en affär-värd $1 miljon, säger han—att spela för Turkiets Galatasaray Odeabank. Smith trodde att han skulle vara klubbens stjärna. Istället, han hölls till bara nio minuter en match.

han hävdar att Galatasarays tränare, Ergin Ataman, skulle skicka honom bort från laget i dagar och veckor i taget utan förklaring. Det kulminerade med en presskonferens i oktober där Ataman skyllde Smith för sitt lags kamp.

”Vi spelar utan en punktvakt eftersom vår huvudpunktvakt spelar hemskt, tyvärr”, sa han till reportrar. ”Han gav oss ingenting i dessa fem matcher, och även i kväll Jag satte honom på banan under sista minuten. Om han gav oss något så skulle vi ha en chans att vinna matchen. Jag pratar om Russ Smith.”

Smiths räknare: det är dumt att skylla på någon som bara ser nio minuter per match för ett lags missöden. Han tror också Galatasaray planterade negativa berättelser—som hans saknade utegångsförbud eller vägrar att ta ett drogtest-i ett försök att upphäva sitt kontrakt.

Han säger allt detta i en lätt, humoristisk ton. Det finns ingen bitterhet i hans röst, ingen ilska uppdämd inuti eller lust att slå ut på hans tidigare lag eller tränare.

”ser tillbaka, det var den viktigaste tiden i mitt liv”, säger Smith. ”Det fick mig till den punkt där jag var tvungen att fråga,” Vad spelar jag för? och inse igen hur lycklig jag är att spela detta spel.”

David Dow/Getty Images

han försökte ge D-ligan en gång till och fick en sommarligainbjudan från Portland Trail Blazers, bara för att klippas loss igen. Slaget gjorde ont. Han var nere och övervägde till och med att ta ett ledigt år.

”bara spendera tid med min tjej, familj, vänner; var lågmäld”, säger han.

då tänkte han tillbaka till spelaren han var på college. Han var känd som Russdiculous dessa dagar, en moniker Louisville huvudtränare Rick Pitino skänkt honom som en nick till hans elektriska och oberäkneliga spelstil, och även hans eklektiska personlighet.

detta är trots allt en man som under sitt ensamma år på South Kent School i Connecticut blev busted av sin tränare under en vägresa för att leda laget ner i hotellbaren så att de kunde sjunga karaoke. Ett år senare, samtidigt bestämma vad college att spela för, han åtagit sig att Louisville—innan skolan ens hade beslutat om det ville erbjuda honom ett stipendium.

”Jag minns att vi var i telefon efter hans besök och jag frågade honom hur han gillade det, och han går,” det var bra. Jag är redo att begå just nu,” säger Manhattan College huvudtränare Steve Masiello, en före detta Louisville assistent. ”Jag var som,” det är bra, men vi har inte erbjudit dig någonting än.’Han går,’ spelar ingen roll. Jag kommer.'”

Smith och Louisville huvudtränare Rick Pitino Phelan M. Ebenhack / Associated Press / Associated Press

Masiello, som en gång spelade ungdomsboll med Smiths far, Russ Smith Sr., skrattar när han påminner om den här historien. Något om Smith, säger han, ger alltid ett leende i ansiktet.

fortfarande har det varit tuffa stunder. Efter sitt nyårsår, till exempel, Smith övervägde att överföra. Hans siffror var låga, hans speltid nästan obefintlig. Också, hans förhållande med Pitino hade fått en stenig start.

den våren, under en rekryteringsresa i Chicago, hoppade Masiello på ett trevägssamtal med Russ och hans far för att diskutera Smith Jr.s framtid.

”och Russ Sr. säger i princip honom, ”sluta spela offret”, säger Masiello. ”Gå tillbaka till gymmet. Jag är trött på att höra det.”Ett år senare hade Smith drivit sig in i Pitinos rotation.

han tänkte att spela i Kina kunde leda till liknande resultat. I Louisville, enligt skolans tidigare videokoordinator, Casey Stanley, hade Smith förvandlat filmrummet till ett andra hem. Och så förra våren Smith gjorde samma sak.

han studerade de olika flottörerna och löparna NBA: s minsta vakter brukade gå av skott. Han analyserade hur Klay Thompson genererade brott för sig själv medan han var utanför bollen. Han finslipade sin bygel genom att se till att konvertera minst 200 varje övning.

”folk ser honom och känner till den ryska saken, och de tror att han är den här tecknade karaktären”, säger Mike McCleary, en assistenttränare för Smith vid Queens ärkebiskop Molloy High School. ”Det är inte så att det är en handling—det är det inte—men han är en riktig kille som tar sitt hantverk på allvar.”

Stanley håller med: ”Han är en så rolig kille; folk inser inte hur hårt han arbetar på sitt spel. Han är någon som är beroende av att bli bättre. Den omvandlingen han gjorde i Louisville är inte något som kunde ha hänt om han inte var det.”

naturligtvis kan det inte vara tillräckligt att sätta nets i brand i Kina för att komma tillbaka till NBA. Säger en ligascout från NBL: ”det är inte ens den bästa ligan i Kina—is. Och CBA är inte bra…NBL är 10 gånger sämre.”

men 60 poäng ett spel måste betyda något, nej?

”Jag tror att han är definitivt begåvad nog att vara en NBA-spelare”, tillägger en annan scout. ”Han måste bara hitta rätt lag som behöver sin position, kompetens och kan acceptera sina begränsningar. Det är alltid den svåra delen, och folk inser inte hur svårt det är att inte bara göra NBA utan också stanna i den världen, speciellt om du inte har gudgivna fysiska verktyg som höjd, längd och freakish atleticism.”

Smith säger att han förstår och att han är redo.

” Han har alltid haft denna förmåga att göra poäng. Det är bara att tränare alltid försöker tvinga honom att vara något annorlunda,” South Kent huvudtränare Kelvin Jefferson säger. ”Jag vet att jag gjorde det misstaget; det är svårt. …

” Du måste låta Russ vara Russ.”

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.