Fossili di uccelli mostruosi rinvenuti in Antartide

Non molto tempo dopo l’estinzione dei dinosauri, sorse una nuova razza di giganti: uccelli mostruosi con apertura alare che si estendevano fino a 21 piedi (6,4 metri) di lunghezza, circa la lunghezza di un camion a U-Haul.

Questi enormi uccelli hanno oscurato i cieli sopra l’Antartide già 50 milioni di anni fa, un nuovo esame di fossili dal continente trova. La nuova ricerca rivela che specie molto grandi di questi uccelli, chiamati pelagornithids, sorsero meno di 15 milioni di anni dopo che un asteroide spazzò via i dinosauri non aviari.

Il nuovo studio è stato pubblicato ottobre. 27 nella rivista Scientific Reports. Si è concentrata su un osso dal piede di un uccello, raccolti su Seymour Island vicino alla penisola antartica nel 1980. Nel 2015, Peter Kloess, un Università della California, Berkeley, paleontologia studente laureato trovato l’osso nelle collezioni del Museo di Paleontologia dell’Università della California. Mentre guardava le note che accompagnavano l’osso, si rese conto che le ossa provenivano da rocce più vecchie di quelle originariamente riconosciute. Invece di avere 40 milioni di anni, come si diceva sull’etichetta, l’osso aveva 50 milioni di anni, e molto più grande di altre ossa pelagornitidi trovate di quell’età.

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“Mi piace andare alle collezioni e trovare solo tesori lì”, ha detto Kloess in una dichiarazione. “Qualcuno mi ha definito un topo da museo, e lo prendo come un distintivo d’onore. Mi piace correre in giro, trovare le cose che la gente si affacciano.”

Questo segmento di mascella fossile lungo 5 pollici, che è stato scoperto in Antartide negli anni ‘ 80, risale a 40 milioni di anni fa. Il cranio dell’uccello sarebbe stato lungo circa 2 piedi, mentre gli pseudoteeth, che erano originariamente ricoperti di cheratina cornea, sarebbero stati lunghi fino a un pollice. (Immagine di credito: UC Berkeley immagine di Peter Kloess)

L’osso è stato trascurato non è più. Kloess ei suoi colleghi hanno scoperto un altro osso pelagornithid dalla stessa isola ed era — una mascella inferiore parziale. Analizzando entrambi, i ricercatori hanno concluso che il cranio dell’uccello sarebbe stato lungo 2 piedi (60 centimetri). L’animale sarebbe stato tra i più grandi, se non il più grande, pelagornithid mai trovato.

I pelagornitidi erano noti per essere un gruppo molto antico di uccelli. Il fossile più antico di questi uccelli risale a 62 milioni di anni fa. Tuttavia, quel fossile proveniva da una specie molto più piccola di quella scoperta da Kloess e colleghi.

Gli uccelli appena scoperti erano più simili agli albatros moderni, con enormi aperture alari che avrebbero permesso loro di librarsi per giorni o addirittura settimane alla volta sopra l’oceano aperto. L’albatro moderno, tuttavia, supera con un’apertura alare di 11,5 piedi (3,5 m). Il pelagornithide di 50 milioni di anni avrebbe avuto un’apertura alare quasi doppia.

I becchi di questi antichi mostri del cielo avevano anche proiezioni ossee ricoperte di cheratina. Queste strutture simili a denti, alte circa 1 pollice (3 cm), avrebbero aiutato gli uccelli ad aggrapparsi ai pesci e ai calamari estratti dai mari.

Cinquanta milioni di anni fa, l’Antartide era più calda di oggi. Era un rifugio per gli uccelli, compresi i primi pinguini, così come i mammiferi ormai estinti, come gli sparnotheriodontidi ungulati, secondo uno studio del 2014 sulla rivista Paleontology. I grandi pelagornitidi probabilmente dominavano i cieli.

“questi uccelli dai denti ossei sarebbero stati formidabili predatori che si sono evoluti per essere in cima al loro ecosistema”, ha detto il co-autore dello studio Thomas Stidman dell’Istituto di paleontologia e Paleoantropologia dei vertebrati presso l’Accademia cinese delle Scienze.

I Pelagornithidi probabilmente vantavano la più grande apertura alare di qualsiasi uccello, seguiti da un gruppo di uccelli scavatori chiamati teratorn, che si sono evoluti 40 milioni di anni dopo. (Alcuni pterosauri li avevano entrambi battuti: Questzalcoatlus northropi, per esempio, poteva estendere le sue ali giganti fino a 43 piedi, o 13 m.) Gli ultimi pelagornithidi si estinsero 2,5 milioni di anni fa.

Originariamente pubblicato su Live Science.

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