Langues de pic étonnantes

LANGUES de PIC ÉTONNANTES

Les pics sont des créatures remarquables avec de nombreuses adaptations et comportements très différents de ceux des autres oiseaux du Hilton Pond Center. Des bec droits, solides et en forme de ciseau les aident à se déchirer dans le bois mort après les larves ou à construire des cavités de nidification. Les pieds zygodactyles – deux orteils à l’avant et deux à l’arrière – permettent aux pics de s’agripper fermement aux surfaces verticales de l’écorce, et les plumes de la queue et les pattes raides forment un trépied qui s’appuie contre un arbre lorsque l’oiseau s’éloigne. Le cerveau du pic est orienté étroitement à l’intérieur du crâne de sorte qu’il ne peut pas se déplacer loin, évitant ainsi les commotions cérébrales. Et les muscles très efficaces du cou du pic produisent une série continue de mouvements rapides repetitive et ce rat-a-tat-tat-tat-tat-tat-tat-tat-tat répétitif. À notre avis, cependant, l’aspect le plus phénoménal de ces oiseaux est celui que nous voyons rarement à l’état sauvage: leurs étonnantes langues de pics.


Tout le texte &photos ©Hilton Pond Center

Les pics picorent sur le bois de différentes manières. Lorsqu’ils commencent un trou de nid, ils se frayent un chemin et se tordent la tête d’un côté à l’autre, jetant des copeaux de bois à gauche et à droite et hors de la cavité. Pendant la parade nuptiale, le mâle cherche un accroc particulièrement résonnant ou – au grand dam des humains endormis tardivement – un tuyau de descente de gouttière; sur ces structures, le pic tambourine simplement sans pénétrer, faisant un bruit spécifique à l’espèce qui annonce sa présence à toute femelle qui pourrait être à portée de voix. Et pendant qu’il se nourrit, un pic tape souvent légèrement sur un membre mort, se cogne la tête et écoute attentivement les sons de larves qui s’éloignent ou mâchent du bois, et – chez de nombreuses espèces – perce un trou juste assez large pour insérer son bec.

C’est lors de la chasse aux vers que les incroyables capacités de la langue du pic entrent vraiment en jeu. Les galeries formées dans les arbres par les larves de coléoptères foreurs sont souvent assez étendues. Situés juste sous la couche extérieure de bois, ces tunnels peu profonds peuvent s’étirer de haut en bas du tronc sur plusieurs pouces, voire plusieurs pieds, selon l’espèce d’insecte. Lorsque le pic traverse une galerie d’insectes, il étend sa langue et sonde autour. S’il localise des vers, le pic embroche la proie avec sa langue, dont la pointe est dure et pointue. Une fois que la pointe a pénétré le corps mou d’un insecte larvaire, de minuscules barbes orientées vers l’arrière s’agrippent lorsque le pic retire sa langue avec le succulent aliment empalé dessus (voir photo de la langue et du bec en haut de la page).


Tout le texte &photos ©Hilton Pond Center

Pour naviguer dans la galerie d’insectes, la langue d’un pic doit être plus longue que sa facture; dans le cas du Pic à ventre rouge (mâle, deux photos ci-dessus), la langue s’étend au moins TROIS fois la longueur du bec. Chez certains pics, la langue est si longue qu’elle bifurque dans la gorge, passe sous la base de la mâchoire et s’enroule derrière et au-dessus de la tête, où les fourchettes se rejoignent et s’insèrent dans la narine droite de l’oiseau (en bas à gauche) ou autour de l’orbite.

Sur toute la longueur de la langue du pic se trouve « l’appareil hyoïde », une série linéaire de minuscules os gainés de muscles et de tissus mous; les os hyoïdes ultra-minces, qui se replient en accordéon sur une partie de leur longueur, sont visibles sur la photo ci-dessous à droite. Lorsque le pic veut sortir sa langue, il contracte les muscles branchiomandibulaires près de la base de l’appareil hyoïde. Cela force les os hyoïdes vers l’avant dans leur gaine et propulse la langue hors du bec. Détendre les muscles permet à la langue de raccourcir et de la ramener à l’intérieur. La langue du pic contient également des muscles longitudinaux appariés qui le déplacent d’un côté à l’autre pendant que l’oiseau recherche de la nourriture. On pense que les langues de pic sont particulièrement sensibles au toucher – une adaptation qui aide grandement à détecter les insectes invisibles dans le bois mort.

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Les six espèces de pics observées à Hilton Pond n’ont pas toutes des langues barbelées ou des comportements d’alimentation comme ceux décrits ci-dessus. La langue d’un suceur de sève à ventre jaune, par exemple, est relativement courte et bordée de soies plumeuses qui, par capillarité, aident l’oiseau à remonter la sève sucrée qui suinte des rangées de trous d’un quart de pouce qu’il perce dans les arbres. (Il convient de mentionner que la langue qui clapote le nectar d’un colibri est structurée et fonctionne de manière similaire à celle d’un suceur de sève, sauf que la pointe de la langue du hummer est fendue et roule en forme de cuillère peu profonde.) Fait intéressant, la langue d’un pic nouvellement éclos est assez courte, ce qui permet aux oiseaux parents de coller beaucoup plus facilement des aliments dans la bouche béante du oisillon affamé.

Le Scintillement du Nord (femelle à gauche) a une langue plus lisse et exceptionnellement collante– d’autant mieux pour attraper les fourmis lorsque ce pic nourri au sol sonde à l’intérieur d’une fourmilière. La langue du scintillement – mesurant plus de 5 po de la pointe à la base – peut être la plus longue de tous les oiseaux nord-américains. Ici, au Hilton Pond Center, nous avons passé une demi-heure à observer un scintillement mâle dépeupler une fourmilière. Pendant que nous les observions, l’oiseau a sorti sa langue à plusieurs reprisesnot non pas vers nous, mais vers des fourmis qui rampaient et dépassaient la base de son bec. D’un mouvement doux et rapide, le Scintillement du Nord sortit sa langue, la plaça contre son front, enferma les fourmis dans une salive collante et attira les insectes sans méfiance dans sa bouche.

Langue de pic incroyable, en effet!

Tout le texte &photos © Hilton Pond Center
Photo du crâne de Pic à ventre rouge gracieuseté de Stanlee Miller, Université de Clemson
REMARQUE: Assurez-vous de faire défiler vers le bas pour un compte de tous les oiseaux bagués ou recapturés au cours de la semaine, ainsi que d’autres notes de nature intéressantes.

« Cette semaine à Hilton Pond » est écrite et photographiée par Bill Hilton Jr., directeur exécutif du Hilton Pond Center for Piedmont Natural History.

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