Des fossiles d’oiseaux monstres découverts en Antarctique

Peu de temps après l’extinction des dinosaures, une nouvelle race de géants s’est élevée : des oiseaux monstres d’envergure pouvant atteindre 6,4 mètres (21 pieds) de long, à peu près la longueur d’un camion U-Haul.

Ces énormes oiseaux ont assombri le ciel au-dessus de l’Antarctique il y a 50 millions d’années, révèle un nouvel examen des fossiles du continent. La nouvelle recherche révèle que de très grandes espèces de ces oiseaux, appelées pélagornithidés, sont apparues moins de 15 millions d’années après qu’un astéroïde ait anéanti les dinosaures non aviaires.

La nouvelle étude a été publiée en octobre. 27 dans la revue Scientific Reports. Il s’est concentré sur un os provenant d’un pied d’oiseau, collecté sur l’île Seymour près de la péninsule antarctique dans les années 1980.En 2015, Peter Kloess, étudiant diplômé en paléontologie de l’Université de Californie à Berkeley, a trouvé l’os dans les collections du Musée de paléontologie de l’Université de Californie. En regardant les notes accompagnant l’os, il s’est rendu compte que les os provenaient de roches plus anciennes que ce qui avait été reconnu à l’origine. Au lieu d’avoir 40 millions d’années, comme il est indiqué sur l’étiquette, l’os avait 50 millions d’années et était beaucoup plus grand que les autres os de pélagornithidés trouvés de cet âge.

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« J’adore aller aux collections et y trouver des trésors », a déclaré Kloess dans un communiqué. « Quelqu’un m’a traité de rat de musée, et je prends cela comme un insigne d’honneur. J’adore courir, trouver des choses que les gens négligent. »

Ce segment de mâchoire fossilisée de 5 pouces de long, découvert en Antarctique dans les années 1980, date d’il y a 40 millions d’années. Le crâne de l’oiseau aurait fait environ 2 pieds de long, tandis que les pseudoteeth, qui étaient à l’origine recouverts de kératine cornée, auraient fait jusqu’à un pouce de long. (Crédit d’image: Image UC Berkeley de Peter Kloess)

L’os n’était plus négligé. Kloess et ses collègues ont découvert un autre os pélagornithide de la même île et de la même époque — une mâchoire inférieure partielle. En les analysant tous les deux, les chercheurs ont conclu que le crâne de l’oiseau aurait fait 2 pieds (60 centimètres) de long. L’animal aurait été parmi les plus gros, sinon le plus gros, pélagornithidé jamais trouvé.

Les pélagornithidés étaient connus pour être un groupe très ancien d’oiseaux. Le plus ancien fossile de ces oiseaux remonte à 62 millions d’années. Cependant, ce fossile provenait d’une espèce beaucoup plus petite que celle découverte par Kloess et ses collègues.

Les oiseaux nouvellement découverts étaient plus semblables aux albatros modernes, avec une envergure énorme qui leur aurait permis de planer pendant des jours, voire des semaines à la fois au-dessus de l’océan ouvert. Les albatros modernes, cependant, culminent avec une envergure de 3,5 m (11,5 pieds). Le pélagornithid, âgé de 50 millions d’années, aurait eu une envergure presque le double.

Les becs de ces anciens monstres du ciel avaient également des projections osseuses recouvertes de kératine. Ces structures en forme de dents, d’environ 3 cm (1 pouce) de haut, auraient aidé les oiseaux à s’accrocher aux poissons et aux calmars ramassés des mers.

Il y a cinquante millions d’années, l’Antarctique était plus chaud qu’aujourd’hui. C’était un refuge pour les oiseaux, y compris les premiers pingouins, ainsi que des mammifères aujourd’hui éteints, tels que les sparnotheriodontidés à sabots, selon une étude publiée en 2014 dans la revue Paleontology. Les grands pélagornithidés dominaient probablement le ciel.

« ces oiseaux à dents osseuses auraient été de redoutables prédateurs qui ont évolué pour être au sommet de leur écosystème », a déclaré Thomas Stidman, co-auteur de l’étude, de l’Institut de Paléontologie des vertébrés et de Paléoanthropologie de l’Académie chinoise des Sciences.

Les pélagornithidés possédaient probablement la plus grande envergure de tous les oiseaux, suivis par un groupe d’oiseaux charognards appelés teratorns, qui a évolué 40 millions d’années plus tard. (Certains ptérosaures les ont tous les deux battus: Questzalcoatlus northropi, par exemple, pouvait étendre ses ailes géantes jusqu’à 43 pieds, soit 13 m.) Les derniers pélagornithidés se sont éteints il y a 2,5 millions d’années.

Initialement publié sur Live Science.

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