Pistesensaatio Russ Smiths viesti NBA-epäilijöille: I for Damn Sure Belong

on noin kello 23 Kiinassa, kun Russ Smith vastaa puhelimeen. Kiinan koripalloliigassa pelaavalla Luoyangilla oli peli aiemmin illalla Pekingissä, ja hän palasi vasta hiljattain hotellihuoneeseensa.

hän on väsynyt ja miettii, tulisiko joidenkin joukkuetovereiden kanssa hookah Loungeen juhlimaan yhtä heidän syntymäpäivistään. Hän totuttelee vielä elämään Kiinassa, eikä ole vielä lähtenyt heidän kanssaan treffeille. Sen sijaan hän on viettänyt suurimman osan vapaa-ajastaan huoneessaan toggling pelien, TV: n ja elokuvien välillä.

hän on myös hieman turhautunut pelitapaansa.

”he lähettivät kuin kaksi tai kolme kaveria minua kohti joka kerta, kun sain pallon”, Smith sanoo kysyttäessä, miten hän pelasi. ”Olen ehdottomasti laskenut pisteytys keskimäärin. Onnistuin kuitenkin puristamaan 46.”

hän ei vitsaile.

kilpailussa kuudenneksi sijoittunut Smith oli kerännyt keskimäärin 61,0 pistettä ottelua kohden (tuo määrä on sittemmin pudonnut 57,7 yli 11 ottelun, per Asia-Basket.com). Entinen Louisville-tähti pudotti NBL-debyytissään 62. Sitä seurasi 42 pisteen suoritus, joka taisi olla huono päivä. Sitten 56, 64 ja videopelimäinen 81 (mukaan lukien 10-of-17 keskustasta).

Smithille, 180-senttiselle, 26-vuotiaalle Brooklyniläiselle ja entiselle toisen kierroksen varausvuorolle, Kiinasta on tullut mahdollisuuksien maa. Karttanut NBA ja sitten hylkäsi itsepäinen valmentaja Turkissa, Smith päätti suunnata itään löytää lähestymistapa, joka kerran muutti hänet yhdeksi yliopistokoripallon kiehtovimmista pelaajista.

”halusin kokeilla jotain erilaista. Sain täällä hienon mahdollisuuden, joten yritän vain tarttua hetkeen, hän sanoo. ”Olen täysin lukittu tänne, se on ollut hyvä.”

Smith ei kuitenkaan ole koskaan pitänyt kliseisestä ”nöyrästä urheilijapuheesta”, ja niinpä hän lisää: ”en usko, että tuossa liigassa on 400 minua parempaa jätkää. Haluatko nimetä jotain 150? Hieno. Ehkä en ole vuorottelija. Harjoittelen, tulen jokaiseen peliin puku päällä ja kannustan joukkuetovereitani.

”mutta minä hemmetin varmasti kuulun NBA-rosteriin.”

NBA Photos/Getty Images

Smith, joka johdatti Louisvillen mestaruuteen vuonna 2013 ja oli seuraavana vuonna ykkösjoukkueen All-American Philadelphia 76ersin 47.varaus vuonna 2014.

hän vietti tuon kauden ja seuraavan sukkuloiden edestakaisin NBA: n (jossa hän esiintyi 27 ottelussa New Orleans Pelicansissa ja Memphis Grizzliesissä) ja sen Kehitysliigan välillä. Koskaan antanut paljon ammuttu NBA, hän katsoi tuolloin nimetty D-League kuin paikka paras näyttää hän kuului.

Smith teki kaudella 2015-16 keskimäärin 28 pistettä ja kahdeksan syöttöä 22 ottelussa. Hän teki vielä maaliskuussa Delaware 87ersia vastaan pelatussa ottelussa ennätykselliset 65 pistettä. Silti NBA ei tullut kutsumaan.

”minusta tuntui, että ylitin kaikki, mutta puhelin ei soinut niin kuin piti”, Smith kertoo. ”Ajattelin, että he unohtivat minut.”

niinpä hän päätti muuttaa asioita. Hän hyväksyi hänen mukaansa miljoonan dollarin arvoisen sopimuksen pelata turkkilaisessa Galatasaray Odeabankissa. Smithin mielestä hänen piti olla seuran tähti. Sen sijaan hän sai peliaikaa vain yhdeksän minuuttia ottelua kohden.

hän väittää, että Galatasarayn valmentaja Ergin Ataman lähettäisi hänet pois joukkueesta päiviksi ja viikoiksi kerrallaan ilman selityksiä. Se huipentui lokakuiseen lehdistötilaisuuteen, jossa Ataman syytti Smithiä joukkueensa kamppailuista.

”pelaamme ilman pistevahtia, koska tärkein pistevahtimme pelaa surkeasti, valitettavasti”, hän kertoi toimittajille. ”Hän antoi meille mitään näissä viidessä pelissä, ja myös tänä iltana laitoin hänet kentälle viime hetkellä. Jos hän antaisi meille jotain, meillä olisi mahdollisuus voittaa peli. Puhun Russ Smithistä.”

Smithin laskuri: on hölmöä syyttää jonkun näkevän vain yhdeksän minuuttia per peli joukkueen kommelluksista. Hän uskoo myös Galatasarayn istuttaneen negatiivisia tarinoita—kuten puuttuvan kotiintuloajan tai kieltäytyvän huumetestistä – yrittäessään mitätöidä sopimuksensa.

hän sanoo tämän kaiken helppoon, humoristiseen sävyyn. Hänen äänessään ei ole katkeruutta, sisällä ei ole vihaa tai halua iskeä entistä joukkuettaan tai valmentajaansa.

”jälkeenpäin ajatellen se oli elämäni tärkeintä aikaa”, Smith sanoo. ”Se sai minut siihen pisteeseen, että minun täytyi kysyä:’ minkä vuoksi minä pelaan? ja tajua taas, miten onnekas olen, kun saan pelata tätä peliä.”

David Dow / Getty Images

. Isku sattui. Hän oli allapäin ja harkitsi hetken jopa välivuoden pitämistä.

”vietä vain aikaa tyttöni, perheeni, ystävieni kanssa; ole hillitty”, hän sanoo.

sitten hän muisteli sitä pelaajaa, joka oli yliopistossa. Hänet tunnettiin Russdiculous noina päivinä, moniker Louisville päävalmentaja Rick Pitino lahjoitti hänelle nyökkäys hänen sähköinen ja arvaamaton pelityyli, ja myös hänen eklektinen persoonallisuus.

tämähän on mies, joka yksinäisenä vuotenaan Connecticutissa sijaitsevassa South Kentin koulussa joutui valmentajansa pidättämäksi automatkalla johdatettuaan joukkueen hotellin baariin, jotta he voisivat laulaa karaokea. Vuotta myöhemmin, päättäessään mitä college pelata, hän sitoutui Louisville – ennen kuin koulu oli edes päättänyt, haluaako se tarjota hänelle stipendin.

”muistan, että olimme puhelimessa hänen vierailunsa jälkeen ja kysyin, mitä hän piti siitä, ja hän vastasi:” Se oli mahtavaa. Olen valmis sitoutumaan juuri nyt”, sanoo Manhattan Collegen päävalmentaja Steve Masiello, entinen Louisvillen avustaja. ”Olin, että’ se on hienoa, mutta emme ole tarjonneet sinulle mitään vielä. Ei sillä ole väliä. Olen tulossa.”

Smith ja Louisvillen päävalmentaja Rick Pitino Phelan M. Ebenhack/Associated Press/Associated Press

Masiello, joka aikoinaan pelasi Nuorisopalloa Smithin isän Russ Smith Sr.: n kanssa, nauraa muistellessaan tätä tarinaa. Jokin Smithissä saa hänen mukaansa aina hymyn huulille.

vaikeitakin hetkiä on silti ollut. Esimerkiksi ensimmäisen opiskeluvuotensa jälkeen Smith harkitsi siirtoa. Hänen pelinumeronsa olivat alhaiset, hänen peliaikansa lähes olematon. Myös hänen suhteensa Pitinoon oli saanut kivisen alun.

samana keväänä ollessaan värväysmatkalla Chicagossa Masiello hyppäsi Russin ja tämän isän kanssa kolmipuheluun keskustellakseen Smith Jr: n tulevaisuudesta.

”ja Russ Sr. periaatteessa käskee häntä lopettamaan uhrin esittämisen”, Masiello sanoo. ”’Mene takaisin salille. Olen kyllästynyt kuulemaan sitä.'”Vuotta myöhemmin Smith oli työntänyt itsensä Pitinon pyöritykseen.

hän arveli, että Kiinassa pelaaminen voi johtaa samanlaisiin tuloksiin. Louisvillessä Smith oli koulun entisen videokoordinaattorin Casey Stanleyn mukaan muuttanut elokuvahuoneen kakkoskodiksi. Tänä keväänä Smith teki samoin.

hän tutki erilaisia kellujia ja juoksijoita, joita NBA: n pienimmät vartijat käyttivät laukausten torjumiseen. Hän analysoi, miten Klay Thompson loi hyökkäyksen itselleen ollessaan pois pallosta. Hän hioi hyppääjäänsä varmistamalla vähintään 200 käännytyksen joka harjoituksessa.

”ihmiset näkevät hänet ja tietävät Russdiculous-asian, ja he luulevat, että hän on tämä sarjakuvahahmo”, sanoo Mike McCleary, joka on Smithin apuvalmentaja Queensin arkkipiispa Molloy High Schoolissa. ”Se ei ole, että tavaraa on teko-se ei ole-mutta hän on todellinen kaveri, joka ottaa hänen veneet vakavasti.”

Stanley on samaa mieltä: ”hän on niin hauska kaveri; ihmiset eivät tajua, miten kovasti hän tekee töitä pelinsä eteen. Hän on riippuvainen paranemisesta. Se muutos, jonka hän teki Louisvillessä, ei ole jotain, mitä olisi voinut tapahtua, jos hän ei olisi.”

tietenkään verkkojen sytyttäminen Kiinassa ei välttämättä riitä takaisin NBA: han. Eräs NBL: n liigavahti sanoo: ”Tuo ei ole edes Kiinan paras liiga—is. Eikä CBA ole hyvä…NBL on 10 kertaa pahempi.”

mutta 60 pistettä pelissä täytyy tarkoittaa jotain, eikö?

”mielestäni hän on ehdottomasti tarpeeksi lahjakas NBA-pelaajaksi”, toinen kykyjenetsijä lisää. ”Hänen on vain löydettävä oikea joukkue, joka tarvitsee hänen asemansa, taitonsa ja voi hyväksyä hänen rajoituksensa. Se on aina vaikein osa, ja ihmiset eivät ymmärrä, kuinka vaikeaa on paitsi tehdä NBA mutta myös pysyä siinä maailmassa, varsinkin jos sinulla ei ole Jumalan antamia fyysisiä työkaluja, kuten pituus, pituus ja outo atleettisuus.”

Smith sanoo ymmärtävänsä ja olevansa valmis.

”hänellä on aina ollut tämä kyky tehdä maaleja. Valmentajat yrittävät aina pakottaa hänet olemaan jotain erilaista, South Kentin päävalmentaja Kelvin Jefferson sanoo. ”Tiedän, että tein sen virheen; se on vaikeaa. …

” You have to let Russ be Russ.”

Vastaa

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista.