José Gervasio Artigas

José Gervasio Artigas nació en Montevideo el 19 de junio de 1764. Fue gaucho, o vaquero, hasta 1810, cuando se sintió atraído por una causa patriótica. Una junta revolucionaria en Buenos Aires deseaba tomar la región del virreinato del Río de la Plata fuera de la jurisdicción del control español. De 1810 a 1811 Artigas comandó a patriotas uruguayos en esta guerra de independencia contra los españoles. Conquistó casi todo Uruguay, excepto la ciudad de Montevideo. Luego Artigas se convirtió en el portavoz de aquellos que estaban desencantados con la dirección de Buenos Aires y querían más autonomía para las provincias.

En 1813, los delegados que apoyaban a Artigas en una asamblea constitucional en Argentina fueron rechazados por el gobierno de Buenos Aires, y comenzó una guerra civil entre la facción Artigas y Buenos Aires. Las diferencias entre ambos eran fundamentales y, por lo tanto, difíciles de resolver. Artigas favoreció un gobierno federalista limitado que dejaría una gran cantidad de poder al gobierno local. Buenos Aires favoreció esencialmente la poca autonomía provincial y un gobierno central fuerte ubicado en Buenos Aires.

Militarmente, Artigas y Buenos Aires estaban bien emparejados. Tuvo el apoyo de la región que se convertiría en Uruguay y, después de 1815, el apoyo de cuatro provincias fluviales que formaban la Liga Federal, una confederación de provincias. Buenos Aires, además de la población de la provincia y la ciudad, tenía los ingresos de las instalaciones portuarias y la lealtad de algunas provincias del interior.

Artigas participó en el exitoso asedio de Montevideo, que los españoles aún mantenían, y en 1815 entró triunfante en Buenos Aires. Pero en 1816 se enfrentó a la derrota final cuando los portugueses, con la esperanza de agregar las provincias alrededor del Río de la Plata a Brasil, invadieron Uruguay. Buenos Aires se negó a apoyarlo, y después de 4 años de lucha, las fuerzas de Artigas fueron derrotadas. A partir de entonces Artigas vivió exiliado en Paraguay, dejando de participar en la lucha por la independencia de Uruguay. Con la proclamación de la independencia uruguaya en 1828, fue invitado a regresar por sus seguidores victoriosos, pero declinó. Murió en Asunción el pasado septiembre. 23, 1850.

La importancia de Artigas traspasó las fronteras nacionales. En Uruguay es recordado con mayor precisión como el arquitecto de un sentimiento de singularidad y orgullo regional que finalmente llevó a la independencia. Nunca favoreció la independencia de Uruguay, prefiriendo siempre el concepto de una confederación de todas las provincias que conformaban el antiguo virreinato del Río de la Plata. Para Argentina, primero articuló los principios del federalismo en las «Instrucciones del 13», que fueron incorporadas en la Constitución de 1852. En virtud de esta constitución, Argentina finalmente logró cierta estabilidad, lo que le permitió crecer hasta convertirse en una posición de poder real en América del Sur.

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