Fósiles de aves monstruo desenterrados en la Antártida

Poco después de que los dinosaurios se extinguieran, se levantó una nueva raza de gigantes: Aves monstruo con alas que se extendían hasta 21 pies (6,4 metros) de largo, aproximadamente la longitud de un camión de transporte en U.

Estas enormes aves oscurecieron el cielo sobre la Antártida hace ya 50 millones de años, un nuevo examen de fósiles del continente encontró. La nueva investigación revela que especies muy grandes de estas aves, llamadas pelagornítidos, surgieron menos de 15 millones de años después de que un asteroide eliminara a los dinosaurios no aviares.

El nuevo estudio se publicó en octubre. 27 en la revista Scientific Reports. Se centró en un hueso de la pata de un pájaro, recolectado en la isla Seymour, cerca de la Península Antártica, en la década de 1980. En 2015, Peter Kloess, un estudiante graduado de paleontología de la Universidad de California, Berkeley, encontró el hueso en las colecciones del Museo de Paleontología de la Universidad de California. Al mirar las notas que acompañaban al hueso, se dio cuenta de que los huesos eran de roca más antigua de la que se había reconocido originalmente. En lugar de tener 40 millones de años, como se dice en la etiqueta, el hueso tenía 50 millones de años, y mucho más grande que otros huesos pelagornítidos encontrados de esa edad.

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«Me encanta ir a colecciones y encontrar tesoros allí», dijo Kloess en un comunicado. «Alguien me ha llamado rata de museo, y lo tomo como una insignia de honor. Me encanta correr por ahí, encontrar cosas que la gente pasa por alto.»

Este segmento de mandíbula fosilizada de 5 pulgadas de largo, que fue descubierto en la Antártida en la década de 1980, data de hace 40 millones de años. El cráneo del ave habría sido de unos 2 pies de largo, mientras que los pseudoteeth, que originalmente estaban cubiertos con queratina córnea, habrían sido de hasta una pulgada de largo. (Crédito de la imagen: UC Berkeley imagen de Peter Kloess)

El hueso ya no se pasó por alto. Kloess y sus colegas descubrieron otro hueso pelagornítido de la misma isla y época, una mandíbula inferior parcial. Al analizarlos a ambos, los investigadores concluyeron que el cráneo del pájaro tendría 2 pies (60 centímetros) de largo. El animal habría estado entre los pelagornítidos más grandes, si no el más grande, que se haya encontrado.

Los pelagornítidos eran conocidos por ser un grupo muy antiguo de aves. El fósil más antiguo de estas aves se remonta a 62 millones de años. Sin embargo, ese fósil era de una especie mucho más pequeña que la descubierta por Kloess y sus colegas.

Las aves recién descubiertas eran más similares a los albatros de hoy en día, con enormes alas que les habrían permitido volar durante días o incluso semanas a la vez sobre el océano abierto. El albatros de hoy en día, sin embargo, tiene una envergadura de 11,5 pies (3,5 m). El pelagornítido de 50 millones de años habría tenido una envergadura casi el doble.

Los picos de estos antiguos monstruos del cielo también tenían proyecciones óseas cubiertas de queratina. Estas estructuras en forma de dientes, de aproximadamente 1 pulgada (3 cm) de altura, habrían ayudado a las aves a aferrarse a los peces y calamares sacados de los mares.

Hace cincuenta millones de años, la Antártida era más cálida de lo que es hoy. Era un refugio para las aves, incluidos los primeros pingüinos, así como para los mamíferos ahora extintos, como los esparnoteriodóntidos de pezuñas, según un estudio de 2014 en la revista Paleontology. Los pelagornítidos grandes probablemente dominaron los cielos.

«estas aves de dientes óseos habrían sido depredadores formidables que evolucionaron para estar en la cima de su ecosistema», dijo en el comunicado el coautor del estudio Thomas Stidman del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados de la Academia China de Ciencias.

Los pelagornítidos probablemente tenían la mayor envergadura de cualquier ave, seguidos por un grupo de aves carroñeras llamadas teratornios, que evolucionaron 40 millones de años más tarde. (Algunos pterosaurios los batieron a ambos: Questzalcoatlus northropi, por ejemplo, podía extender sus alas gigantes hasta 43 pies, o 13 m.) Los últimos pelagornítidos se extinguieron hace 2,5 millones de años.

Publicado originalmente en Live Science.

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