In der Antarktis ausgegrabene Monstervogelfossilien

Nicht lange nachdem die Dinosaurier ausgestorben waren, erhob sich eine neue Rasse von Riesen: Monstervögel mit Flügelspannweiten, die sich bis zu 6,4 Meter (21 Fuß) lang erstreckten, etwa so lang wie ein U-Haul-Truck. Diese riesigen Vögel verdunkelten den Himmel über der Antarktis bereits vor 50 Millionen Jahren, wie eine neue Untersuchung von Fossilien aus dem Kontinent zeigt. Die neue Forschung zeigt, dass sehr große Arten dieser Vögel, Pelagornithiden genannt, weniger als 15 Millionen Jahre nach einem Asteroiden entstanden sind, der die Nicht-Vogel-Dinosaurier ausgelöscht hat.

Die neue Studie wurde im Oktober veröffentlicht. 27 in der Zeitschrift Scientific Reports. Es konzentrierte sich auf einen Knochen aus einem Vogelfuß, der in den 1980er Jahren auf Seymour Island in der Nähe der antarktischen Halbinsel gesammelt wurde. Im Jahr 2015 fand Peter Kloess, ein Paläontologie-Doktorand der University of California, Berkeley, den Knochen in den Sammlungen des Paläontologischen Museums der University of California. Als er sich die Notizen ansah, die den Knochen begleiteten, stellte er fest, dass die Knochen aus älterem Gestein stammten, als ursprünglich erkannt worden war. Anstatt 40 Millionen Jahre alt zu sein, wie auf dem Etikett stand, war der Knochen 50 Millionen Jahre alt und weit größer als andere Pelagornithidenknochen dieses Alters. 25 erstaunliche alte Bestien“Ich liebe es, in Sammlungen zu gehen und dort einfach Schätze zu finden“, sagte Kloess in einer Erklärung. „Jemand hat mich eine Museumsratte genannt, und ich nehme das als Ehrenzeichen. Ich liebe es, herumzuhuschen und Dinge zu finden, die die Leute übersehen.“

Dieses 5 Zoll lange Segment versteinerten Kiefers, das in den 1980er Jahren in der Antarktis entdeckt wurde, stammt aus der Zeit vor 40 Millionen Jahren. Der Schädel des Vogels wäre ungefähr 2 Fuß lang gewesen, während die Pseudoteeth, die ursprünglich mit hornigem Keratin bedeckt waren, bis zu einem Zoll lang gewesen wären. (Bildnachweis: UC Berkeley Bild von Peter Kloess)

Der Knochen wurde nicht mehr übersehen. Kloess und seine Kollegen entdeckten einen weiteren Pelagornithidenknochen von derselben Insel und Ära — einen partiellen Unterkiefer. Bei der Analyse beider kamen die Forscher zu dem Schluss, dass der Schädel des Vogels 60 Zentimeter (2 Fuß) lang gewesen wäre. Das Tier hätte zu den größten, wenn nicht sogar zu den größten Pelagornithiden gehört, die jemals gefunden wurden.

Pelagornithiden waren bekanntermaßen eine sehr alte Vogelgruppe. Das älteste Fossil dieser Vögel stammt aus 62 Millionen Jahren. Dieses Fossil stammte jedoch von einer viel kleineren Art als die von Kloess und Kollegen entdeckte. Die neu entdeckten Vögel ähnelten eher den modernen Albatrossen, mit riesigen Flügelspannweiten, die es ihnen ermöglicht hätten, tagelang oder sogar wochenlang über dem offenen Ozean zu schweben. Der heutige Albatros weist jedoch eine Flügelspannweite von 3,5 m (11,5 Fuß) auf. Der 50 Millionen Jahre alte Pelagornithid hätte eine fast doppelte Spannweite gehabt.

Die Schnäbel dieser uralten Himmelsmonster hatten auch knöcherne Vorsprünge, die mit Keratin bedeckt waren. Diese zahnähnlichen Strukturen, etwa 1 Zoll (3 cm) groß, hätten den Vögeln geholfen, sich an Fischen und Tintenfischen festzuhalten, die aus den Meeren geschöpft wurden. Vor fünfzig Millionen Jahren war die Antarktis wärmer als heute. Laut einer Studie aus dem Jahr 2014 in der Zeitschrift Paleontology war es ein Zufluchtsort für Vögel, darunter frühe Pinguine, sowie für ausgestorbene Säugetiere wie die Hufsparnotheriodontiden. Große Pelagornithiden dominierten wahrscheinlich den Himmel.“Diese knöchernen Vögel wären gewaltige Raubtiere gewesen, die sich an der Spitze ihres Ökosystems entwickelt hätten“, sagte Co-Autor Thomas Stidman vom Institut für Wirbeltierpaläontologie und Paläoanthropologie der Chinesischen Akademie der Wissenschaften in der Erklärung.Pelagornithiden hatten wahrscheinlich die größte Flügelspannweite aller Vögel, gefolgt von einer Gruppe von Fressvögeln namens Teratorns, die sich 40 Millionen Jahre später entwickelten. (Einige Flugsaurier hatten sie beide schlagen: Questzalcoatlus northropi zum Beispiel konnte seine riesigen Flügel bis zu 43 Fuß oder 13 m ausstrecken.) Die letzten Pelagornithiden starben vor 2,5 Millionen Jahren aus.

Ursprünglich auf Live Science veröffentlicht.

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