Scoring Sensation Russ Smith s besked til NBA-tvivlere: jeg hører helt sikkert

det er omkring 11 pm i Kina, når Russ Smith svarer på telefonen. Hans hold, Luoyang, af Kinas National Basketball League, havde et spil tidligere på aftenen i Beijing, og han vendte først for nylig tilbage til sit hotelværelse.

Han er træt og spekulerer på, om han skal slutte sig til nogle holdkammerater i en hookah lounge for at fejre en af deres fødselsdage. Han er stadig ved at vænne sig til livet i Kina og er ikke gået ud med dem endnu. I stedet, han har brugt det meste af sin fritid i sit værelse på at skifte mellem spilfilm, TV og film.

han er også lidt frustreret over, hvordan han spillede.

“de sendte som to eller tre fyre på mig hver gang jeg fik bolden,” siger Smith, når han bliver spurgt, hvordan han spillede. “Jeg sænkede bestemt mit scoringsgennemsnit. Jeg formåede at presse ud 46, selvom.”

han laver ikke sjov.

deltager i konkurrencen, hans sjette i Kina, havde Smith i gennemsnit 61,0 point pr. kamp (dette tal er siden faldet til 57,7 over 11 spil pr Asia-Basket.com). Den tidligere Louisville-stjerne faldt 62 i sin NBL-debut. Han fulgte det op med en 42-punkts præstation i hvad der må have været en off day. Derefter 56, 64 og et videospil-som 81 (inklusive 10-af-17 fra centrum).

For Smith, den 6’0″, 26-årige Brooklyn indfødte og tidligere anden runde pick, er Kina blevet mulighedernes land. Undgået af NBA og derefter afvist af en oprigtig træner i Tyrkiet, Smith besluttede at tage østpå for at genopdage den tilgang, der engang forvandlede ham til en af college basketballs mest fængslende spillere.

” Jeg ville prøve noget andet. Jeg fik en god mulighed her, så jeg prøver bare at gribe øjeblikket,” siger han. “Jeg er helt låst inde her; det har været dope.”

Smith har dog aldrig været en for cliched “humble athlete talk”, og så tilføjer han: “Jeg tror ikke, at der er 400 fyre i den liga bedre end mig. Vil du nævne 150? Fin. Måske er jeg ikke en rotation fyr. Jeg træner, dukker op til hvert spil i en dragt og hepper på mine holdkammerater.

” men jeg hører helt sikkert på en NBA-liste.”

NBA Photos/Getty Images

Smith, der førte Louisville til et nationalt mesterskab i 2013 og var et første hold All-American det følgende år, blev oprindeligt udarbejdet 47.samlet i 2014 af Philadelphia 76ers.han tilbragte den sæson, og den næste blev sendt frem og tilbage mellem NBA (hvor han optrådte i 27 kampe for de nye Orleans Pelicans og Memphis Gråbyer) og dens Udviklingsliga. Aldrig givet meget af et skud i NBA, han så på den daværende D-League som et sted at bedst vise, at han tilhørte.

Smith havde et gennemsnit på 28 point og otte assists i løbet af 22 kampe i sæsonen 2015-16. Han scorede en stadig rekord 65 point i et spil for 87Ers i Marts. Alligevel kom NBA aldrig til at ringe.

” Jeg følte, at jeg overgik alle, men telefonen ringede ikke som den skulle være,” siger Smith. “Jeg regnede med, at de glemte mig.”

så han besluttede at ændre tingene op. Han accepterede en aftale-værd $1 million, siger han—at spille for Tyrkiets Galatasaray Odeabank. Smith troede, at han skulle være klubbens stjerne. I stedet blev han holdt til kun ni minutter et spil.han hævder Galatasarays træner, Ergin Ataman, ville sende ham væk fra holdet i dage og uger ad gangen uden forklaring. Det kulminerede med en pressekonference i oktober, hvor Ataman beskyldte Smith for sit holds kampe.

“vi spiller uden en pointvagt, fordi vores vigtigste pointvagt desværre spiller forfærdeligt,” fortalte han journalister. “Han gav os intet i disse fem kampe, og også i aften satte jeg ham på banen i sidste øjeblik. Hvis han gav os noget, ville vi have en chance for at vinde spillet. Jeg taler om Russ Smith.”

Smiths tæller: det er dumt at bebrejde nogen, der kun ser ni minutter pr. Han mener også, at Galatasaray plantede negative historier—såsom hans manglende udgangsforbud eller nægter at tage en narkotikatest-i et forsøg på at annullere sin kontrakt.

Han siger alt dette i en let, humoristisk tone. Der er ingen bitterhed i hans stemme, ingen vrede indestængt inde eller trang til at slå ud på sit tidligere hold eller træner.

“Når jeg ser tilbage, var det den vigtigste tid i mit liv,” siger Smith. “Det fik mig til det punkt, hvor jeg var nødt til at spørge:” Hvad spiller jeg for?’og indse igen, hvor heldig jeg er at spille dette spil.”

David Do/Getty Images

han forsøgte at give D-ligaen endnu en gang og fik en sommerliga-invitation fra Portland Trail-flammerne, kun for at blive skåret løs igen. Slaget gjorde ondt. Han var nede og overvejede endda et øjeblik at tage et år fri.

“bare brug tid sammen med min pige, familie, venner; vær lavmælt,” siger han.

så tænkte han tilbage til den spiller, han var på college. Han var kendt som Russdiculous de dage, en moniker Louisville hovedtræner Rick Pitino skænket ham som et nik til hans elektriske og uberegnelige spillestil, og også hans eklektiske personlighed.

Dette er trods alt en mand, der i løbet af sit ensomme år på South Kent School i Connecticut blev busted af sin træner under en biltur for at lede holdet ned i hotellets bar, så de kunne synge karaoke. Et år senere, mens han besluttede, hvilket college han skulle spille for, forpligtede han sig til Louisville—før skolen endda havde besluttet, om den ville tilbyde ham et stipendium.

“Jeg kan huske, at vi var i telefon efter hans besøg, og jeg spurgte ham, hvordan han kunne lide det, og han siger:” det var fantastisk. Jeg er klar til at forpligte mig lige nu,” siger Manhattan College-hovedtræner Steve Masiello, en tidligere Louisville-assistent. “Jeg var ligesom ,”det er godt, men vi har ikke tilbudt dig noget endnu.’Han går,’ betyder ikke noget. Jeg kommer.'”

Smith og Louisville hovedtræner Rick Pitino Phelan M. Ebenhack / Associated Press/Associated Press

Masiello, der engang spillede ungdomsbold med Smiths far, Russ Smith Sr., griner, da han minder om denne historie. Noget om Smith, siger han, bringer altid et smil til hans ansigt.

stadig har der været hårde øjeblikke. Efter hans førsteårsår, for eksempel, Smith overvejede at overføre. Hans antal var lave, hans spilletid næsten ikke-eksisterende. Også, hans forhold til Pitino var kommet i gang med en stenet start.

det forår, mens han var på en rekrutteringstur i Chicago, hoppede Masiello på et trevejsopkald med Russ og hans far for at diskutere Smith Jr.s fremtid.”og Russ Sr. fortæller ham grundlæggende:” Stop med at spille offeret,” siger Masiello. “Kom tilbage i gymnastiksalen. Jeg er træt af at høre det.”Et år senere havde Smith drevet sig ind i Pitinos rotation.

han regnede med at spille i Kina kunne føre til lignende resultater. I Louisville havde Smith ifølge skolens tidligere videokoordinator, Casey Stanley, forvandlet filmrummet til et andet hjem. Og så det sidste forår Smith gjorde det samme.

han studerede de forskellige flydere og løbere, som NBAs mindste vagter plejede at komme af skud. Han analyserede, hvordan Klay Thompson genererede lovovertrædelse for sig selv, mens han var ude af bolden. Han finpudset sin jumper ved at sørge for at konvertere mindst 200 hver praksis.”folk ser ham og kender den Russdiculous ting, og de tror, han er denne tegneseriefigur,” siger Mike McCleary, en assisterende træner for Smith på Dronningens ærkebiskop Molloy High School. “Det er ikke, at de ting er en handling—det er det ikke—men han er en rigtig fyr, der tager sit håndværk alvorligt.”

Stanley er enig: “han er sådan en sjov kærlig fyr; folk er ikke klar over, hvor hårdt han arbejder på sit spil. Han er en, der er afhængig af at blive bedre. Den transformation, han foretog i Louisville, er ikke noget, der kunne være sket, hvis han ikke var det.”

selvfølgelig er det måske ikke nok at sætte net i brand i Kina til at komme tilbage i NBA. Siger en liga spejder af NBL: “det er ikke engang den bedste liga i Kina—det er. Og CBA er ikke noget godt…NBL er 10 gange værre.”

men 60 point et spil skal betyde noget, nej?

“Jeg tror, han er bestemt talentfuld nok til at være en NBA-spiller,” tilføjer en anden spejder. “Han skal bare finde det rigtige hold, der har brug for hans position, færdigheder og kan acceptere hans begrænsninger. Det er altid den hårde del, og folk er ikke klar over, hvor svært det er at ikke kun gøre NBA, men også forblive i den verden, især hvis du ikke har gudgivne fysiske værktøjer som højde, længde og freakish atletik.”

Smith siger, at han forstår, og at han er klar.

” Han har altid haft denne evne til at score. Det er bare, at trænere altid forsøger at tvinge ham til at være noget andet,” siger South Kent-hovedtræner Kelvin Jefferson. “Jeg ved, at jeg begik den fejl; det er svært. …

” Du er nødt til at lade Russ være Russ.”

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.